Silvermont: Intels silver bullet för mobilen?

Mer än fem år efter Intel meddelade första Atom, har företaget infört den första topp-till-botten redesign av sin strömsnåla processor. Den, nya Silvermont mikroarkitektur, är avsedd för allt från små inbäddade enheter till mikro servrar, men Silvermont verkliga mål är tydliga: smartphones och surfplattor. Har Intel har äntligen alla ingredienser för att utmana ARM i mobilen?

Det råder föga tvivel Intel har överlägsen tillverkningsteknik. Det är tillverkning processorer med funktioner så små som 22 nanometer medan konkurrenter är beroende av kontraktstillverkare, eller gjuterier, som för närvarande använder en 28nm process. Dessutom Intel har redan sänt mer än 100 miljoner marker med hjälp av 3D-transistorer, så kallade FinFETs. Resten av industrin kommer inte att börja slänga ut marker med FinFETs fram till slutet av 2014 – tre år efter att Intel började produktion. Allt annat lika, bättre processtekniska resultat i marker som är snabbare, använder mindre ström och är billigare att göra. Intel syftar till att använda denna fördel att arbeta sig till tabletter och smartphones genom att påskynda Atom färdplan med 22nm Silvermont detta år följt av 14nm Airmont nästa år.

Stor tillverkning hjälper, men du behöver också en konkurrenskraftig chip design. De nuvarande Atomer är baserade på 32nm Saltwell mikroarkitektur, ett derivat av de ursprungliga 45nm Bonnell processorer. Silvermont är emellertid en helt ny konstruktion. Liknande kärnan och Xeon-processorer, använder den out-of-order utförande att påskynda operationen. Multi-core arkitektur och system tyg baseras på upp till fyra moduler, som var och en har två CPU-kärnor och 1MB delad cache. Intressant Silvermont SoCs inte använder Hyper-Threading – en bekräftelse att antalet fysiska kärnor har blivit ett försäljningsargument i smartphones och surfplattor. Silvermont stöder också nya instruktioner och har bättre funktioner energispar.

Kombinationen av bättre processteknik och en ny mikroarkitektur ger tre gånger mer topprestanda och fem gånger lägre effekt än den nuvarande, Atom Z2580 (Cloverview), en 32nm Saltwell SoC med två kärnor och fyra trådar som körs på upp till 2.0GHz, enligt Intel. Företaget visade också data som jämför en Silvermont gynnsamt (naturligtvis) till icke namngivna ARM-baserade dubbla och quad-core chips för smartphones och surfplattor. En av de nya funktionerna i Silvermont är förmågan att dynamiskt dela makten inte bara bland de CPU-kärnor, men också mellan processorn och grafik, beroende på arbetsbördan. Silvermont SoCs kan stödja ett brett spektrum av prestanda och effektnivåer, som Intel säger är en bättre lösning än att blanda och matcha olika typer av kärnor som ARM: s big.LITTLE arkitektur eller Nvidias femte “batteri saver” kärna.

Tills vi faktiskt se enheter med Silvermont SoCs, är det omöjligt att säga hur det verkligen kommer att stapla upp till ARM. De första, en del av, Bay Trail-plattform, bör vara tillgängliga i Windows 8 och Android tabletter i tid för semester. Intel sade Bay Trail kommer också att användas i nybörjar bärbara och stationära datorer med “innovativa formfaktorer”, som i första hand innebär mindre dyr konvertibler. Merrifield plattformen kommer att vara i produktion i slutet av året, men kommer inte att dyka upp i Android smartphones fram till första hälften av 2014. Silvermont mikroarkitektur också kommer att användas i Avoton chips för mikroservrar, Rangeley för routrar, switchar och säkerhet apparater, och en oanmäld inbäddad processor för underhållning enheter, kanske inklusive set-top-box för Intels kommande TV-tjänst.

Även om Silvermont matcher ARM på prestanda och kraft, kan det inte vara tillräckligt. Smartphones kommer att fortsätta att vara en tuff sälja. Förra året ARM kärnor användes i 2,2 miljarder marker i smartphones (varje handenhet innehåller flera chips med ARM-kärnor) – bra för cirka 90 procent marknadsandel. Smartphone företag förlitar sig på den omfattande ARM ekosystemet och stöd för att hjälpa dem att utforma produkter och lansera dem snabbt. Apple och Samsung använder sina egna marker, och andra är vana att arbeta med ARM kunder som Qualcomm, MediaTek och Spreadtrum, så det kommer att bli tufft för Intel att bryta sig in, särskilt utan en integrerad cellulära basband.

Tabletter är mer lovande eftersom denna marknad är fortfarande i flux med ny hårdvara och plattformar fram. Mindre, billigare Android tabletter inskränka på iPad marknadsandel. Windows 8 och Windows RT har fått en långsam start i tabletter, men Microsoft säger Windows Blue uppdateringen gör det möjligt för tabletter och konvertibler i ett bredare spektrum av storlekar och priser. Asus vd Jerry Shen berättade The Wall Street Journal förra veckan att han är “mycket optimistisk” om mindre Windows 8 tabletter med priser så låga som 300 $ tillgänglig senare i år. I tabletter kommer Intel måste brottas inte bara med ARM fyrkärniga men också med AMDs Temash APU, som redan är i produktion. Fortfarande detta kan vara året Intel gör äntligen upp lite mark i tabletter med Bay Trail.

De goda nyheterna är att genom semesterperioden, snarare än att välja mellan en iPad eller en låg kostnad Android tabletter, bör det finnas en mycket mer att välja på när det gäller design, pris och plattform.

Intel lanserar 7: e generationen processorer för att driva 4K UHD till massorna

Vision och neurala nät driver efterfrågan på mer kraftfulla marker

Nvidia lanserar virtuell GPU övervakning, analys

AMD slår tillbaka mot Intel dominans med Zen

Processorer, Intel lanserar 7: e generationen processorer för att driva 4K UHD till massorna, processorer, Vision och neurala nät driver efterfrågan på mer kraftfulla marker, datacenter, Nvidia lanserar virtuell GPU övervakning, analys, hårdvara, AMD slår tillbaka mot Intel dominans med Zen